여기는 스포츠가 공용어입니다.


❝스포츠에서 유일한 것이 승리라면 이기는 그 순간 다시 경합을 벌여야겠다는 욕구는 사라질 것이다. 그렇다면 마이클 조던과 로저 클레멘스가 나이 마흔에 계속 경쟁을 벌였던 사실을 어떻게 이해할 것인가.❞

─ '소크라테스 야구장에 가다' 中에서


잉글랜드 프로축구 팀 리즈 유나이티드가 '리즈 시절'을 되찾았습니다.


잉글랜드 풋볼 리그(EFL) 챔피언십(2부 리그) 3위에 이름을 올리고 있는 브렌트퍼드는 18일(이하 현지시간) 열린 2019~2020 시즌 45라운드 경기에서 스토크시티에 0-1로 패했습니다.


그러면서 브렌트퍼드는 승점 81점(24승 9무 12패)을 계속 유지하게 됐습니다.


이로써 승점 87점(26승 9무 9패)을 기록 중인 리즈 유나이티드는 남은 두 경기 결과에 관계 없이 챔피언십 우승을 확정하게 됐습니다.


리즈 유나이티드가 2부 리그 정상을 차지한 건 1989~1990 시즌 이후 20년 만입니다.


리즈 유나이티드 잉글랜드 프리미어리그(EPL) 승격을 축하하고 있는 팬들. 리즈=PA


사실 더 기쁜 일은 전날 있었습니다.


2위(승점 82점) 웨스트 브로미치 앨비언(웨스트브룸)이 허더즈필드 타운에 1-2로 패하면서 리즈 유나이티드가 최소 2위를 확보하게 됐던 것.


잉글랜드 프로축구 2부 리그에서 2위 안에 이름을 올린다는 건 그다음 시즌부터 자동으로 1부 리그 = 프리미어리그(EPL)로 올라간다는 뜻입니다.


그렇게 리즈 유나티이드는 17년 만에 다시 EPL 무대로 돌아가게 됐습니다.


※ EFL 챔피언십 1, 2위 팀은 다음 시즌 자동으로 EPL로 올라가며 3~6위 팀이 플레이오프를 벌여 또 한 팀이 EPL 진출권을 따냅니다.


거꾸로 EPL 최하위 3개 팀(18~20위)이 EFL 챔피언십으로 강등 당하게 됩니다. 마찬가지로 EFL 최하위 세 개 팀(22~24위)도 3부 리그인 EFL 리그1으로 떨어집니다.


▌EPL 승격 가능한 EFL 챔피언십 1~7위 팀 순위(18일 현재)
 순위  팀  경기  승  무  패  승점
 ①  리즈 유나이티드  44  26  9  9  87
 ②  웨스트 브로미치 앨비언  45  22  16  7  82
 ③  브렌트퍼드  45  24  9  12  81
 ④  풀럼  45  23  11  11  80
 ⑤  카디프 시티  45  18  16  11  70
 ⑥  노팅엄 포레스트  44  18  16  10  70
 ⑦  스완지 시티  45  17  16  12  67


1989~1990 시즌 우승으로 당시 1부 리그였던 퍼스트디비전 승격에 성공한 리즈 유나이티드는 1991~1992 시즌 팀 통산 세 번째 1부 리그 우승까지 차지했습니다.


2000~2001 시즌에도 유럽축구연맹(UEFA) 챔피언스리그 4강에 진출하는 등 리즈 유나이티드는 2000년대 초반까지도 EPL 무대가 익숙한 팀이었습니다.


그러나 무리한 선수 영입과 방만한 구단 운영 등으로 2003~2004 시즌 19위에 그치면서 2부 리그로 떨어졌지고 맙니다.


이런 상황에서도 리즈 유나이티드는 정신을 제대로 차리지 못했고 2006~2007 시즌에는 2부 리그에서도 최하위에 그치면서 3부 리그까지 떨어졌습니다.



리즈 유나이티드는 3부 리그에서 세 시즌을 보낸 뒤 2010~2011 시즌 2부 리그로 돌아왔습니다.


그리고 그 뒤로도 열 시즌을 더 보낸 뒤에야 다시 EPL로 돌아올 수 있었습니다.


리즈 유나이티드는 지난 시즌을 3위로 마감했지만 플레이오프에서 탈락하면서 EPL 진출권을 따내지 못했습니다.


그런 이유로 영국에서 'Doing a Leeds'라는 표현은 '헛 돈을 쓰다'는 뜻으로 통합니다.


한국에서 '리즈 시절'이 '화려했던 한때'를 뜻하는 것과는 정반대 양상이라고 할 수 있습니다.


리즈 유나이티드 시절 앨런 스미스. 동아일보DB


한국에러 리즈 시절을 이런 의미로 쓰게 된 건 박지성(39)과 맨체스터 유나이티드에서 한솥밥을 먹었던 앨런 스미스(40) 때문이라는 게 정설로 통합니다.


앨런 스미스는 리즈 유나이티드가 UEFA 챔피언스리그 4강에 진출했을 당시 팀 공격을 이끌던 유망주였습니다.


그러나 라이벌 팀 맨체스터 유나이티드로 이적한 뒤에는 기대만큼 성자하지 못하면서 결국 세 시즌 만에 팀을 떠나야 했습니다.



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